做空机构调查中国公司难度加大


就在最近一家中国公司曝出会计疑点、投资者抛售其股票的时候,专门寻找可疑公司的投资者说,由于北京的整顿,他们的工作变得更加困难,有时候还会遇到危险。

经过两个交易日,新东方教育科技(集团)公司的市值已经缩水一半以上。之前新东方说,美国证券交易委员会(Securities and Exchange Commission,简称SEC)通知它,表示正在调查新东方的公司结构。另外还有一家做空机构发表了一份抨击新东方的报告。在新东方发表声明反驳做空机构的报告之后,该公司在纽约证券交易所上市的股票周四收回部分失地。

SEC周四没有回复记者请求发表评论的电话。

在新东方之前,过去两年还有另外几十家中国公司也曾受到监管机构和做空者的攻击。据寻求对中国公司做尽职调查的投资者说,过去几个月,随着公司信息获取难度加大、研究人员遭到骚扰,对中国公司的调查已经变得更加困难。

律师事务所Harris & Moure驻西雅图律师迪金森(Steven Dickinson)说,包括上述举动在内,中国政府对涉及经济或投资、未获政府授权的信息展开了大范围整顿。迪金森是“中国法律博客”(China Law Blog)的作者之一,这个博客面向的是在华经商的跨国公司。

起初似乎只是公司保安和地方政府骚扰调查研究人员,局限于当地,而现在涉及到中央政府采取措施箝制调查人员获得中国公司的信息。

投资基金GeoInvesting LLC副总裁戴维(Dan David)说,八九个月前,调查一家公司就已经开始变得危险了;当时还可以回去跟你访问过的人谈话、获取更多信息,而现在回过头去做二次访问就太危险了。

戴维说,去年下半年,其基金的一名调查人员在调查一家公司的时候被保安打倒在地,身份证被抢走。戴维说,当时这名调查人员正站在该公司工厂的马路对面,清点进出卡车的数量。

据中共官方媒体《人民日报》报道,今年4月20日,中国警方在20个省份针对私人调查公司展开严打。这篇一个星期之后才见报的文章说,整顿的目的是防止调查人员获取私人信息。而实际上,这些规则影响了调查人员对公司的调查,因为这类调查常常涉及对公司高管的政治关系及其他商业利益的背景调查。

《人民日报》这篇头版文章说,截至4月28日,已经有1,900多人在这次严打中被拘留。业内人士说,后来还有更多人员被拘。

据律师、投资者和研究公司说,在这次严打之前,就已经几乎无法从国家工商行政管理总局获取企业的工商记录。查阅这些文件常常是投资者考虑投资时对一家公司做尽职调查的起点。国家工商行政管理总局上个月拒绝透露它有没有采取措施限制这些一度公开的信息,但据北京市工商局说,过去曾有律师通过转卖的方式滥用这些数据。

投资基金Eos Global Holdings负责人卡尼斯(Jon Carnes)说,去年12月,他的三名研究人员在调查过程中被拘留,现在他们的行动依然受到极大限制。其中一名研究人员是加拿大国籍。卡尼斯本人在中国生活了五年多之后,于去年10月份离开,说太危险了。

在传出新东方遭SEC调查的消息的次日,知名做空机构浑水研究公司(Muddy Waters Research Inc.)也出面称,新东方的学校网络实际上并不归其所有。这种说法的部分依据是(据浑水公司说)新东方跟一家潜在加盟商的一段对话。

新东方周四发表声明说,它允许第三方以新东方的名义开办一些小项目,但这些项目对于新东方的业务并不重要,并且从来没有包括在学校统计数量之中。新东方的声明说,浑水公司的报告是错误的。

周三,在纽约证交所上市的新东方股票收于每股9.50美元,两个交易日下跌了57%。周四,在新东方发表上述声明之后,其股价上涨1.70美元至11.20美元,涨幅18%。

浑水公司创始人布洛克(Carson Block)说,在调查新东方的过程中,他的一名员工曾被国家安全部的人员找上门来。记者未能联系到国家安全部置评。

布洛克说,国家安全部门给调查公司传递的信号是,我们不想让你们继续对公司、特别是上市公司展开调查。

新东方周二说,SEC正在调查其中国大陆“可变利益实体”(VIE)的利润能不能合法地包含在上市公司的财务报表里面。VIE通过一系列合约协议,使一家由外国投资者所有的离岸控股公司能够在事实上运营中国境内的一家企业。但外国投资者对VIE中的资产并无直接控制权。

争议的核心是新东方对这些实体有没有绝对的控制权,换句话说,就是是否存在另外某个人声称拥有所有权、毁掉公司部分或全部价值的风险。周二的电话会议上,新东方总裁谢东萤表示他不知道是什么原因引起了SEC的调查。

来源:中国经济管理

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