NASA宣布發現三顆「新地球」(圖)



「新地球」體積比照圖:從左到右依次為開普勒22-b、69-c、62-e、62-f、地球。(網路圖片)

地球不再孤單」!讓美國媒體如此欣喜的是:美國國家航空航天局(NASA)18日宣布,開普勒天文望遠鏡已觀測到兩顆太陽系外迄今「最像地球、可能最適宜人類居住」的行星,「一個溫潤如夏威夷,一個酷寒如阿拉斯加」,距離地球1200光年。

同日,NASA另一個研究小組也宣布,在更遠的地方發現另一顆「宜居星球」。美國官員稱,這些發現使「人類走向找到類似家園又近了一步」。英國《每日郵報》19日刊文歡呼人類發現「地球二號」和「地球三號」。不過也有媒體質疑,距離地球上千光年的星球即使「宜居」,人類也不太可能真正移居。

這一天文新發現18日被刊登在《科學》週刊的網站上。研究報告稱,在一個名為開普勒-62的行星系統的「宜居帶」中發現兩顆行星,這裡溫度條件適宜,理論上其表面可保有液態水,有少許大氣,甚至可能有生命存在。NASA開普勒望遠鏡項目首席科學家博魯奇說:「這是我們到目前為止發現的最適合居住的行星」,位於太空中的「宜居帶」意味著它們表面可能有液態水,而水是生命存在的必要條件。如果行星距離恆星太近,上面溫度太高,海洋可能沸騰;如果太遠,海洋就會被凍結。這兩種情形都不適合生命存在。

「大小合適、位置合適」,美聯社19日發文稱,開普勒-62行星系統距地球約1200光年,位於天琴座。在該系統中,5顆行星圍繞一顆比太陽更小、更冷、更老的恆星運行,開普勒-62e和開普勒-62f是其最外圍的兩顆,它們的體積分別為地球的1.6倍和1.4倍,受到的熱量輻射也只是地球的1.2倍和0.4倍,公轉週期分別為122天和267天。德國馬克斯-普朗克天文研究所科學家說,開普勒-62e的溫度「可能就像5月的華盛頓」。

研究人員猜測,這兩顆行星主要由岩石或冰構成,只有在獲得相關大氣頻譜特性後,才能清楚它們是否真的「宜居」,「如果上面有生命,肯定非常高級」。另一顆「新地球」開普勒-69c位於開普勒-69行星系統,在天鵝座,離地球約2700光年,體積為地球的1.7倍,公轉週期為242天,構成材質尚不確定。除此之外,這兩個行星系統的其餘4顆行星公轉週期只有十多天,意味著它們非常熱,不適合人類生存。

美聯社稱,這些發現讓科學家們認為,類似的宜居星球在宇宙中廣泛存在。開普勒太空望遠鏡能同時和持續不斷地測量發出光亮的超過15萬顆恆星,是NASA首個有能力探測類似太陽的恆星周圍地球般大小行星的望遠鏡。在追蹤地球軌道的4年間,開普勒望遠鏡已在太陽系外發現122顆外行星,但這些行星大都不在宜居帶裡,不符合人類和生物存在的條件,少數在宜居帶的行星體積過於龐大(如2.4倍於地球體積的開普勒22-b和5倍於地球體積的開普勒49-c),或者像海王星一樣大氣壓力巨大。而新發現的開普勒-62e和開普勒-62f就像「異卵雙生子」,圍繞著同一顆恆星,相互毗鄰,之間的距離比地球和鄰居火星還要近。

在眾多西方媒體歡呼「新地球」的發現「具有里程碑意義」時,也有輿論對此提出質疑。美國《時代》週刊18日刊文稱,一些專家表示,「宜居帶」並不意味著確保生物存在,地球的生態圈是由多種因素造就的。還有意見認為,新發現的「宜居星球」距離地球1200光年,即使那裡真的適宜居住,人類也不可能到達。

美國全國廣播公司18日提出疑問:在尋求外星生命方面,人類是否正在步入誤區?文章稱,英國太空生物學會議對哪裡最適合生命存在展開了長達一年的辯論,一些科學家表示,更廣泛的太陽系系統擁有潛在生命,例如木星的衛星木衛二及土星的衛星土衛六,但卻沒有被優先探索。



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