大象細胞數量龐大 為什麼牠患癌率低(圖)

它有幾十組這種奇特基因


大象體積龐大,但卻很少得癌。
大象體積龐大,但卻很少得癌。(圖片來源:Adobe Stock)

大象體積那麼大,比人類還多出數萬兆的細胞,照理來說,牠們罹患症的機率,要比人類高出許多;但事實卻正好相反,大象平均罹癌率只有5%,而人類卻超過25%。

馬戲團娛樂集團副總裁裴恩:「大象的罹癌率非常的低,大概不到5%,大家會以為9千磅的大象,身上有那麼多的細胞,就機率來說,牠們比較容易得到癌症,但是牠們很少罹癌。」

大象體內藏著抗癌秘密武器,在科學界早有所聞,美國猶他州一名兒童腫瘤科的醫生,有一次帶著孩子逛動物園,看到保育員為大象抽血做檢查時,立刻就聯想到大象或許可以救他的小病人,於是開始投入了研究。

兒童腫瘤科醫生切夫曼:「保育員艾瑞克對我說,猶他州動物園的非洲大象,每個星期都要抽血,以檢測賀爾蒙是否常,我突然有了一個想法,如果我們可以取得這些大象的血,或許就可以瞭解大象不易得癌症背後運作的機制了。」

研究結果發現,人類體內有兩組P53基因,主要功能就是偵測不健康的細胞,並加以修復;而大象身上卻有40組P53基因,所以凡是不守規矩生長的細胞,馬上就會被發現然後修復,如果修不好就馬上消滅。

大象研究學者琦施:「人類有兩組P53基因,我們稱為基因的守護者,它們可以抑制癌症的生成;所以想像一下,要是其中一組壞了,或是出生時就沒有這種基因的人,罹癌的風險就會很高,但大象有40組這樣的基因。」

P53基因還只是普通等級的抗癌武器,科學家另外還在大象身上,發現了「殭屍基因」,這個基因正式學名是LIF6(白血病抑制因子);科學家之所把它比做殭屍,是因為這種基因,會在大象DNA受損時大量產生,然後將受損的細胞殺死,徹底杜絕癌細胞生長和擴散的機會。一般哺乳類動物身上只有一組殭屍基因,但是大象卻有7到11組。

兒童腫瘤科醫生切夫曼:「實驗中的發現讓我們感到驚訝,拿大象細胞和人類相比,大象的細胞總是在任何突變發生時就死亡。大象的細胞告訴我們,何必修復突變的細胞呢,乾脆殺死它們再重新長就好了,這是最安全的方法,確保癌細胞不會繼續擴散。」

最新的研究發現,把「殭屍基因」植入老鼠身上,同樣可以達到殺死癌細胞的效果,人類未來或許也能複製這樣的方法。科學家也希望,將大象抗癌基因,做成像維他命一般的藥丸,人們可以天天服用,預防癌症的發生。

大象研究學者琦施:「我們不知道這種神奇藥丸,會是以粉末、高蛋白奶昔或是藥丸的形式出現,這是我們正在研究的問題。現階段我們著重在找到,哪一組的P53基因最有抗癌的效果,這是我們研究的方向。未來是一年服一錠,或是像吃維他命一樣每天攝取,它是能預防癌症,還是治療癌症呢?這些全都是我們要找到的答案。」

美國一家馬戲團共有11隻大象退休了,馬戲團將牠們送進大象保育區養老;以往這些大象可以娛樂成千上萬的觀眾,現在牠們幫助科學家做研究,或許有朝一日還能拯救無數癌症病患。


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